Somos Geneticamente Perezosos


Un estudio realizado en la Universidad McMaster (Canadá), descubrió que la falta de dos genes que controlan la actividad de la proteína AMPK pueden volverte perezoso, luego de las pruebas realizadas en ratones indican que por naturaleza les gusta correr pero si pierden estos dos genes sus carreras se vuelven cortas.

Gregory Steinberg, coautor del trabajo explica que “Cuando practicamos deporte regularmente aumentan el número de mitocondrias en los músculos, mientras que si no hacemos ejercicio la concentración de estos componentes de las células se reduce”, aclara Steinberg, que añade que con este estudio han descubierto que es la enzima AMPK la que regula esta producción.

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Video jugadores resuelven problema científico en misión para curar el SIDA


Muchos investigadores dependen de los supercomputadores para hacer modelos y probar varias posibilidades antes de encontrar una solución. Sin embargo, los computadores no cuentan con la creatividad e inventiva de los humanos para encontrar respuesta a un problema. A veces, los video jugadores son mejores que un supercomputador en esto.

Así, un grupo de programadores e investigadores de la Universidad de Washington en Estados Unidos decidieron utilizar el poder de los jugadores con “Foldit“, un videojuego online. El juego se trata de “desenrollar” cadenas de aminoácidos que forman los bloques de enzimas y proteínas para determinar sus estructuras.

“Foldit intenta predecir la estructura de una proteína aprovechando las intuiciones humanas de resolución de puzzles, y tener gente compitiendo para encontrar las mejores estructuras. Debido a que las proteínas son parte de tantas enfermedades, también pueden ser parte de la cura. Los jugadores pueden diseñar nuevas proteínas que podrían ayudar a prevenir y tratar enfermedades importantes”, señala el sitio web oficial.

Desde su lanzamiento en 2008, Foldit ha sido la base para cuatro publicaciones (los jugadores también aparecen como co-autores de los papers). La última solución que encontraron, publicada en el Natural Structural & Molecular Biology Journal [PDF], resolvió un problema que había tenido atorados a los científicos por una década. Los jugadores entregaron nuevas ideas respecto a la estructura de una enzima que afecta a las proteínas y que es crítica para la reproducción del virus del SIDA.

Con la ayuda de los jugadores, los científicos obtuvieron la estructura de la enzima en tres semanas, e identificaron drogas para neutralizarla.

Los interesados pueden inscribirse en el juego y tratar de ayudar a la ciencia. Los investigadores están constantemente subiendo nuevos desafíos y analizando las estrategias de los jugadores, para descubrir nuevas respuestas.

El último teorema de Fermat


El día de hoy la página de Google muestra un doodle especial: un pizarrón con símbolos algebraicos, con la palabra “Google” relativamente visible. Se lee x^n + y^n <> z^n. Si uno pone el ratón sobre el doodle entonces sale el siguiente texto en una mini ventana: “He descubierto una demostración verdaderamente maravillosa para este teorema pero este doodle es demasiado pequeño para contenerla“.

Pierre de Fermat nació el 17 de agosto de 1601, hace 410 años. Era abogado en el Parlamento de Toulouse y un matemático aficionado. Hizo extraordinarios descubrimientos en muchos campos de las matemáticas: el cálculo, la probabilidad, la geometría y la teoría de números, pero es curiosamente más conocido por la frase ya mencionada, que la escribió en el margen de un libro de aritmética. Esto fue quizás el preludio de uno de los misterios matemáticos más importantes de todos los tiempos.

Se sabe desde hace mucho que es posible encontrar números a, b y c tales que a^2 + b^2 = c^2. Esto es, un par de números a los cuales se les calcula el cuadrado y después se les suma, debe dar un tercer número cuya raíz sea entera. Por ejemplo, 3^2 + 4^2 = 5^2, es decir 9 + 16 = 25.

Sin embargo, no está claro si este argumento es cierto para otras potencias, o como los matemáticos lo pondrían, si hay un par de números a, b y c tales que a^n + b^n = c^n. Muchos piensan que en términos generales no es cierto esto, pero nadie había podido probarlo matemáticamente.

Alrededor de 1637, Fermat escribió sobre ese problema en el libro de Aritmética del matemático griego Diofanto: “He descubierto una demostración verdaderamente maravillosa para este teorema pero este margen es demasiado pequeño para contenerla“. Sin embargo, nunca se encontró la prueba escrita en ninguna parte. Fermat, a pesar de ser un aficionado a las matemáticas, era extraordinario en ese campo y mucha gente cree que si el hombre afirmaba que había hallado esta demostración, tenía que ser cierto. Otros piensan que si no la escribió es que nunca pudo demostrar esta conjetura.

En 1993, más de 300 años después de la muerte de Fermat, Andrew Wiles, un profesor de matemáticas de la Universidad de Oxford, quien estaba obsesionado con el llamado ‘último teorema‘ desde que tenía 10 años, decidió trabajar sobre la demostración. Sin embargo, ésta demostró estar incompleta. No fue hasta 1995 que finalmente terminó la prueba y probó que a^n + b^n = c^n solamente es cierto cuando n=2. La demostración está lejos de ser simple. Tiene más de 100 páginas de longitud. Ciertamente demasiado larga para contenerla el margen de cualquier libro.

De esta manera Google parece estar honrando a los grandes hombres que ha dado el Mundo: Mendel, Gagarin y Fermat, entre otros, forman parte de esta simpática galería.

Reconocimiento facial


En los últimos años, el desarrollo de ingenios y programas informáticos para sistemas de seguridad ha experimentado un gran impulso. Entre ellos, destacan los sistemas biométricos de reconocimiento facial, que gozan de una gran popularidad.

Hoy en día es muy común ver este tipo de tecnología como es el caso de MyHeritage una web que nos entrega un servicio gratuito de tecnología para el reconocimiento facial que compara fotografías personales, que subamos a su sistema con un banco de imágenes de miles de personajes del mundo del cine, arte y cultura.

También ahora prolifera esta tecnología en todo tipo de cámaras digitales que vienen con software de detección facial, con ello es posible detectar las caras de las personas que se encuentran dentro del cuadro y mantener el foco fijo sobre ellas.

¿Cómo funciona el reconocimiento facial?

¿Cómo son capaces estos sistemas de detectar las caras de una imagen?, para este tipo de funcionalidades se pueden utilizar algoritmos que detectan y describen las características de una imagen.

Uno de los más conocidos y que es utilizado en Microsoft PhotoSynth es Scale-Invariant Feature Transform (SIFT).

Este algoritmo usa cientos o miles de puntos de referencia que corresponden con objetos físicos para encontrar una correspondencia, este proceso funciona de forma independiente a cómo esté orientado el objeto (como se puede apreciar en las imágenes inferiores).

Entre estas características de la imagen se buscan ciertos patrones que tienen todas las estructuras faciales, y mediante los cuáles es posible reconocer una cara.

  • Distancia entre ojos y nariz
  • Forma y tamaño de ojos y nariz
  • Forma de la cara
  • Color de la piel

Dados estos patrones se analiza la imagen en busca de ellos, pudiendo dar como resultados una o más caras.

A pesar de ello este sistema obviamente no carece de errores, cuando las condiciones de la imagen no es la idónea (imágenes oscuras o de mala calidad por ejemplo).

56 nuevas especies de animales y vegetales


 

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Durante la expedición organizada por el grupo de protección de la naturaleza Conservation International en Papúa Nueva Guinea, se encontraron con arañas saltadoras, un lagarto geco, una rana gorjeadora enana y varias especies más.

En la excursión, que duró dos meses durante el 2008, los científicos británicos, canadienses y papúes documentaron poco más de 600 especies. De acuerdo al reporte de Conservation International, entre estas nuevas especies se hallaban 50 grupos de arañas, tres de ranas, dos de plantas, y un majestuoso geco rayado.

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Tabuina rufa: una de los invertebrados encontrados en la región, esta araña puede saltar hasta 15cm y es un nuevo género para la ciencia. (julio 2008)

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Yamangalea frewana: pequeña araña encontrada a unos 2000 m de altura. Existen cerca de 5000 especies de arañas saltadoras, pero Yamangalea frewana pertenece a un nuevo género. (julio 2008)

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Cucudeta zabkai: extraña araña que pertenece a la subfamilia Cocalodinea y fue descubierta en la selva de Tualapa. (julio 2008)

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Uroballus sp.:  esta araña de salto fue encontrada en la selva tropical y es potencialmente a una especie nueva para la ciencia. No se sabe nada sobre su ecología (julio 2008)

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Tabuina varirata: no se conoce nada sobre ella, únicamente su hábitat. (julio 2008)

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Orthrus sp. : esta araña de salto fue encontrada en la selva tropical y es potencialmente a una especie nueva para la ciencia. No se sabe nada sobre su ecología (julio 2008)

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Oreophryne: es la rana más pequeña, de color marrón y emite una piada muy aguda. (julio 2008)

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Nyctimystes: es verde brillante, con enormes ojos y fue encontrada junto a un río. (julio 2008)

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Litoria: emite un sonido muy grave y es totalmente nueva para los científicos. (julio 2008)

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Cyrtodactylus: fue el único espécimen del grupo gecko encontrado en Tualapa, en el rió Strickland. (julio 2008)
"La vasta región montañosa de Kaijende y los valles vecinos ofrecen una de las zonas salvajes más grandes de Papúa Nueva Guinea y está toda ocupada por terratenientes de clanes locales. Los bosques son esenciales para su modo de vida tradicional", afirma Steve Richards, científico de Conservation International.